Du 1er février au 21 mai 2006, le Musée d'art et d'histoire du Judaïsme présente pour la première fois en France un ensemble de 274 gouaches issues de Vie ? ou Théâtre ?, autobiographie en mots, en images et en musique, de Charlotte Salomon.

1940. Charlotte Salomon a tout juste 23 ans. La jeune artiste juive allemande a fui Berlin un an auparavant pour se réfugier dans le sud de la France , à Villefranche, auprès de ses grands-parents.
Elle fait face à la fois à l'avancée inexorable de la guerre et à la révélation par son grand-père, au lendemain du suicide de sa grand-mère, d'un secret familial - toutes les femmes de sa famille, dont sa mère, ont mis fin à leur vie - suivie d'une injonction à en faire autant.
Pour conjurer cette fatalité, elle décide, dans l’urgence, de créer "quelque chose de vraiment fou et singulier" et se met fiévreusement à l'ouvrage. En moins de deux ans elle crée une œuvre complexe mêlant théâtre, peinture et musique ; un cheminement fulgurant de 1325 gouaches, depuis la première image, celle du suicide de sa tante en 1913, dont elle porte le prénom, jusqu'à celle où, en 1940, elle choisit de vivre, de devenir artiste et se représente face à la mer, portant sur son corps le titre de sa pièce : “Leben ? oder Theater ?”       

"C'est toute ma vie", furent les mots de Charlotte Salomon lorsqu'elle confia son œuvre au médecin de Villefranche. Peu après, elle fut déportée, avec son mari, à Auschwitz et assassinée dès son arrivée, en octobre 1943. L'œuvre survécut, mise à l’abri, puis fut restituée à ses parents après la guerre. Elle appartient aujourd'hui au Musée historique juif d'Amsterdam.

À l'occasion de cette exposition, le MAHJ publie, en coédition avec Prestel Verlag, la première édition française intégrale de Vie ? ou Théâtre ? Le catalogue, disponible dès décembre 2005, reproduit les 784 gouaches et textes peints choisis par Charlotte Salomon formant la version “autorisée” de l’œuvre, ainsi que les textes de sa "pièce chantée". Il propose des textes d’historiens et de critiques d’art, ainsi qu’une biographie de l'artiste associée à une chronologie historique.       

Le Musée d'art et d'histoire du Judaïsme organise également un ensemble de manifestations autour de l'exposition : une table ronde, une série de films documentaires sur l'artiste, un concert autour du thème de la jeune fille et la mort, et enfin des visites guidées.

Cette exposition, conçue par le Musée historique juif d’Amsterdam, a reçu, pour sa présentation parisienne, le soutien de la Fondation pour la Mémoire de la Shoah.

Charlotte Salomon, Vie ? ou Théâtre ? (f. 4277), Joods Historisch Museum, Amsterdam, © Fondation Charlotte Salomon, Amsterdam / Charlotte Salomon Life? or Theatre?: A Play With Music, 1940-42 Gouache, 12" x 9" Collection of the Jewish Historical Museum, Amsterdam © The Charlotte Salomon Foundation

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